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Montréal: Traces of the Past, Intimations of the Future/Montréal: sillages de l'histoire, métissage de demain

Marie Nathalie LeBlanc, Université du Québec à Montréal 
Deirdre Meintel, Université de Montréal

MontrealA city is the product not only of its geography but also of its unique history. Montréal—a point of contact between Amerindian nations, site of one of the first French missionary settlements in North America—was to become a French colony and later an industrial and commercial center under British rule, and finally a destination for immigrants in the latter decades of the nineteenth century. Today Canada's second-largest city, Montréal is a meeting point between North America and Europe, a springboard for present-day migrants to the North American continent and hosts an increasingly mixed and multilingual population. From the Jardin des premières-nations in the Jardin Botanique (http://www2.ville.montreal.qc.ca/jardin/jardin.htm) to the statue of the French explorer Jacques Cartier on the flanks of Mont-Royal (http://www.lemontroyal.qc.ca), where djembé players get together when weather permits, one finds traces of the city's soujourners and inhabitants from throughout the centuries: Amerindian nations (Iroquoians, Hurons, and Algonquins); British and French colonizers; immigrants from Russia, the Caribbean, South Asia, Latin America and Africa. Montréal's amalgam of cultures along with the superposition of many histories that went into creating this metropolis give her a special cachet.

In today's globalized world, Montréal has become a city of proximities, close to New York, connected to Paris and embedded in complex networks of exchanges all at once. A European flavor remains in the city's architecture as well as in the lifestyles of her inhabitants. At the same time, her island geography sets Montréal apart from the sprawling megalopolises of North America and has encouraged a dense concentration of styles and cultures. Despite her relatively modest size, Montréal's mixture of tastes, languages and lifestyles give her the bravado of a much larger city.

Both French-speaking and cosmopolitan, Montréal is striking for her urban infrastructures (such as parks, public transportation, Bixi rental bikes) as well as her highly diverse social institutions (cafés, restaurants, ethnic grocery stores, places of worship) that contribute to the quality of life enjoyed by her inhabitants. Like many other cities today that showcase artistic talent and along with it, Montréal now has a "Quartier des spectacles," the heart of its cultural life. In the space of about a square kilometer, one finds some 80 artistic and creative sites, ranging from jazz bars to the Place des Arts, not to mention the Musée d'art contemporain (http://www.macm.org/en/index.html) and numerous art galleries and artist-run centers (le Centre Optica, La Centrale and the Belgo building). Not far from the Quartier des spectacles, one finds the old city, Vieux Montréal (http://www.vieux.montreal.qc.ca), a French and English colonial jewel with the neogothic Basilique de Notre Dame as well as Pointe à Caillère (http://pacmusee.qc.ca/en/home), a museum built on an active archaeological site. Also worth a visit is the nearby Centre d'histoire de Montréal, (http://ville.montreal.qc.ca/portal/page?_pageid=2759,3090929&_dad=portal&_schema=PORTAL). For other noteworthy museums in the city, see www.museesmontreal.org/en/Montreal_Museums.htm. Montréal is also a city of festivals, two of which take place in November: the Rencontres internationals du documentaire (http://www.ridm.qc.ca) and the Festival du monde arabe (http://www.festivalarabe.com).

From the banks of the Saint Lawrence in Vieux Montréal, going north, one can take the Boulevard St Laurent (http://boulevardsaintlaurent.com/?lang=en), also known as "the Main," that was the hub of the city's cabaret nightlife in the 1930s and ’40s. For many years, this artery marked the divide between the English to the west and the French to the east. Today, one finds bistros, bars and shops that have come with recent gentrification; several well-known chefs and designers are now based here. Yet still visible are many traces of the immigrant groups that have lived, worked and shopped here since the late nineteenth century. Alternatively, one can walk north along the rue St Denis a bit further east, where hip restaurants, bars, cafés and boutiques line the street.

Besides her many tourist attractions (http://www.tourisme-montreal.org), Montréal has many public markets, such as the Marché Jean Talon (http://www.marchespublics-mtl.com), open year-round, in the heart of Little Italy. Though many cafés and businesses still attest to the Italian presence, the area around the market is now extremely diverse, as is also the case for the Côte-des-Neiges, Park Extension and St Michel areas.

While French-speakers are in the majority in Montréal, they are a linguistic minority in the Canadian and North American contexts. Historically, Montréal was divided between a French demographic majority while English speakers enjoyed political and economic hegemony. This "double majority" has, according to a number of scholars, been a major factor for ethnic groups keeping their languages, institutions and identities longer than elsewhere in North America. Newer arrivals often saw the Québécois as a minority to be emulated. With French as the official language of Quebec (since 1977) Montréal now hosts more bi- and trilinguals than in any other North American city. The unique pluralism that characterizes the city, along with its historical traces that are everywhere evident in the urban landscape, makes Montréal a particularly appropriate setting for this year's AAA meeting.

Marie Nathalie LeBlanc is President of the Canadian Anthropology Society/La Société Canadienne d’Anthropologie (CASCA) and full professor in the sociology department at Université du Québec à Montréal. Deirdre Meintel is a full professor of anthropology at the Université de Montréal.

Les  circonstances qui façonnent l’aura d’une ville tiennent autant de son histoire que de sa géographie. Lieu de contact entre les nations amérindiennes, puis d’établissement d’un des premiers postes missionnaires français en Amérique du nord, Montréal deviendra une colonie française pour ensuite se transformer en capitale industrielle et commerciale du Canada sous le règne des Britanniques, puis une terre d’immigration dans les dernières décennies du dix-neuvième siècle. Point de jonction entre l’Amérique du nord et l’Europe, plaque tournante de la migration contemporaine, et lieu où se dessinent les sociétés métissées de demain, Montréal traîne dans le sillage de son histoire une série de lieux communs qui la définissent.  Du jardin des premières nations au Jardin Botanique (http://www2.ville.montreal.qc.ca/jardin/jardin.htm) à la statue de l'explorateur français Jacques-Cartier sur le Mont-Royal (http://www.lemontroyal.qc.ca), où les joueurs de djembé se rassemblent les dimanches de beau temps, les nations amérindiennes (iroquoiens, hurons et algonquiens), les colonisateurs français et britanniques et les diverses communautés immigrantes venues d’Europe de l’est, de la Russie, des Caraïbes, de l’Asie du sud, de l’Amérique latine, d’Afrique … ont laissé des traces de leur passage et de leur établissement dans le paysage de la ville. Cet amalgame des cultures et cette superposition d'histoires multiples donnent à Montréal son caractère unique.

Dans un monde hautement globalisé, Montréal se révèle comme la ville de toutes les proximités: elle est à deux pas de New York, branchée sur Paris et inscrite dans un réseau complexe d’échanges. Elle a su préserver une saveur européenne de part son architecture et les arts de vivre que ses habitants adoptent tout en étant une grande ville nord américaine. Toutefois, de part sa situation géographique d’île, elle s’est déployée en se distinguant du paysage des mégapoles tentaculaires nord américaines, ce qui a grandement encouragé la concentration des expressions culturelles, des styles de vie et de l’occupation de l’espace urbain. Malgré sa grandeur modeste, toutes proportions planétaires considérées, les mélanges des saveurs, des langues, des styles, insufflent  à Montréal l’audace des grandes villes de la planète. 

À la fois francophone et cosmopolite, la ville de Montréal attire le regard tant par ses infrastructures urbaines (par exemple, ses parcs, le transport en commun, les vélos de location Bixi) que part les espaces de la quotidienneté de ses habitants. Dans la foulée des grands mouvements de mise en spectacle des villes qui marquent les tendances contemporaines d’urbanisme, la ville possède un quartier des spectacles (http://www.quartierdesspectacles.com) au centre-ville qui est le nouveau cœur de la métropole culturelle; dans ce quadrilatère d’environ un kilomètre carré se concentrent plus de 80 lieux de créations et de diffusions artistiques, des bars à jazz à la Place des Arts, sans oublier le Musée d’art contemporain (http://www.macm.org/fr/index.html), les galleries et les centres d’artistes autogérés (le Centre Optica, La Centrale et l’Édifice Belgo). C’est au sud du quartier des spectacles que se situe la ville historique, joyau du temps des colonisations française et anglaise (http://www.vieux.montreal.qc.ca), avec la Basilique Notre-Dame d’inspiration néogothique ainsi que le Musée Pointe-à-Callière construit sur un site d’activité humaine millénaire où des fouilles archéologiques sont encore en cours (http://pacmusee.qc.ca/fr/accueil). La ville compte plusieurs autres musées intéressants (http://www.museesmontreal.org/fr/Les_musees_montrealais.htm) et divers festivals dont les Rencontres internationales du documentaire (http://www.ridm.qc.ca/fr) et le Festival du monde arabe (http://www.festivalarabe.com/fma/#/le-festival/) qui ont lieu en novembre.

Du bord du fleuve, en remontant vers le nord sur le Boulevard St-Laurent (http://boulevardsaintlaurent.com) ou le long de la rue St-Denis, les restaurants, les bars et les boutiques branchés se succèdent. Certains des chefs de renom et des designers reconnus y ont pignon sur rue. Malgré le récent embourgeoisement du Boulevard St-Laurent, aussi surnommé la Main par les Montréalais, les nombreuses boutiques, bars et restaurants, vestiges des vagues migratoires et de l’époque des cabarets, subsistent toujours.

Au-delà de ses attraits touristiques indiscutables (voir, http://www.tourisme-montreal.org), Montréal comprend de multiples marchés publics dont le marché Jean-Talon (http://www.marchespublics-mtl.com), ouvert à l’année, au cœur de la Petite Italie.  Tel que c’est le cas pour les quartiers Côte-des-Neiges, Parc extension et St-Michel, malgré la présence incontestable de la communauté italienne, les environs du marché sont hautement colorés au niveau ethnoculturel. 

Ville de contrastes, la deuxième plus grande métropole du Canada est marquée par un contexte sociopolitique unique. Plus d’une soixantaine de langues cohabitent à Montréal, mais ce sont surtout l’anglais et le français qui occupent l’espace public. La population francophone pluriethnique de la ville est à la fois minoritaire au Canada et majoritaire au Québec; un phénomène inverse pour ce qui est de la langue anglaise.  Certains diront que cette ambiguïté a encouragé le maintien des langues, institutions et identités d’origines chez les nouveaux immigrants, faisant de Montréal une des localités où vivent le plus d’individus bilingues et trilingues en Amérique du nord. C’est cette hybridation féconde qui lui confère sa créativité propre et en fait un contexte unique au regard anthropologique.


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